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Pourquoi il faut relire la dystopie de Jack London, La peste écarlate

CULTURE - MOUVEMENT UP a relu le court roman dystopique "La peste écarlate", qui, à bien des égards, fait écho à notre temps.
Par Philippe Lesaffre
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picto_1 Crédit : Tom Hermans / Unplash

Dans ce roman d’anticipation, Jack London imagine un futur éloigné de son époque et un XXIe siècle plongé dans un chaos planétaire après une grave pandémie en l’an… 2013. Une dystopie que l’auteur publie en 1912 (traduit en français en 1924), un siècle avant l’apparition de la Covid-19. Dans son récit, la peste écarlate, très contagieuse, a provoqué presque instantanément la mort de la plupart des humains sur Terre. Seuls quelques individus ont miraculeusement survécu et se sont regroupés en groupes pour subvenir à leurs besoins primaires.

Plusieurs années ont passé. La civilisation, la technologie, la science, les « aéroplanes » et les téléphones, la culture et l’art ont disparu, les habitants ne savent plus compter, encore moins écrire. La mémoire des siècles écoulés s’est envolée. Les habitants se couvrent de peaux de bêtes, chassent pour se nourrir, tentent de dominer leurs semblables comme les animaux. C’est la loi du plus fort…

Lueur d’espoir

On suit les aventures d’un ancien professeur qui tente de raconter à ses petits-enfants un peu rustres comment il vivait avant la peste écarlate. Ces petits sauvages ne se rendent pas compte à quoi ressemblaient San Francisco, lieu de la narration, avant la pandémie.

Le fin lettré a tout le mal du monde à obtenir leur attention, eux qui ne savent pas s’exprimer comme cet intellectuel. Ils se moquent du vieil homme fragile, et ne comprennent pas l’importance des savoirs de leur aîné. Pour eux, ça n’a aucune valeur, or pour le dernier survivant du monde d’avant, voilà la clef. Cet homme a gardé quelques livres et compte bien leur apprendre l’alphabet. Lueur d’espoir.

La peste écarlate, de Jack London
La peste écarlate, de Jack London

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